Perintis Ilmiah Asia: Gabriel Lau

AsianScientist (21 Januari 2022) – Dengan meningkatnya intensitas panas, kebakaran hutan, badai, curah hujan, kekeringan dan dampak negatifnya terhadap kesehatan, makanan dan mata pencaharian, ancaman pemanasan global telah menghantam rumah dengan keras. Namun, kami tidak sepenuhnya memahami fenomena ini dan interaksinya satu sama lain. Itu telah menjadikan ilmu iklim salah satu bidang studi yang paling menarik dan mendesak di zaman kita.

Tetapi sekitar lima dekade yang lalu, ketika Profesor Gabriel Lau adalah seorang mahasiswa sarjana yang mengejar gelar fisika di Universitas Cina Hong Kong, sikap seputar ilmu iklim jauh lebih tidak mendesak dan hampir murni akademis. Lau, yang saat ini menjadi Sarjana Senior dalam ilmu atmosfer dan kelautan di Universitas Princeton di Amerika Serikat, telah menempuh perjalanan panjang sejak saat itu.

Sepanjang karirnya mempelajari pola cuaca dan mengembangkan prediksi model iklim, Lau telah berada di tengah-tengah pergeseran perspektif tentang perubahan iklim melalui kolaborasinya dengan Panel Antarpemerintah tentang Perubahan Iklim PBB dan penelitian di Chinese University of Hong Kong dan Princeton University.

Dalam wawancara ini dengan Majalah Ilmuwan Asia, Lau berbagi bagaimana bidang ilmu iklim telah berkembang serta wawasannya tentang masa depan bidang tersebut.

  • Apa yang memicu minat Anda pada ilmu atmosfer dan iklim?
  • Sebagai siswa sekolah dasar, saya mengambil mata pelajaran yang disebut ‘alam’. Saya menemukan deskripsi fenomena alam sangat menarik. Kemudian, sebagai anggota aktif klub geografi di sekolah menengah, saya mengumpulkan peta cuaca dari observatorium setempat. Saya akan sangat bersemangat ketika ada hujan badai dan mencoba membandingkan apa yang saya lihat di peta dengan apa yang terjadi di luar jendela.

    Bertahun-tahun kemudian, saya mengejar gelar sarjana dalam bidang fisika tetapi itu sangat abstrak bagi saya. Jadi, saya kembali tertarik pada fenomena alam dan mengikuti pelajaran studi iklim dan perubahan iklim. Pada awal 1970-an, ketika para peneliti mulai mengalihkan perhatian mereka pada iklim dan pemanasan rumah kaca, saya ingat meminjam buku dan laporan yang ditulis oleh para pemimpin berpandangan jauh ini dan membacanya dengan sangat teliti.

    Akhirnya, sebagai mahasiswa pascasarjana, saya memutuskan untuk mengejar hasrat saya—ilmu atmosfer.

  • Bagaimana kemajuan teknologi dalam ilmu iklim berkontribusi pada penelitian dan bidang Anda selama ini?
  • Ilmu iklim tentunya telah melalui masa pertumbuhan yang sangat pesat dan dapat ditelusuri kembali ke beberapa faktor. Yang pertama adalah ketersediaan banyak observasi. Kami mengumpulkan beberapa jenis data dari waktu ke waktu dari atmosfer, suhu, tekanan angin, dan sumber lain dalam mode tiga dimensi. Data-data ini kemudian diatur sedemikian rupa sehingga mudah diakses dan dipelajari.

    Selanjutnya adalah pengembangan model komputer yang mensimulasikan suasana. Anda dapat melakukan eksperimen menggunakan model atau Anda dapat menguji hipotesis dengan model.

    Faktor ketiga adalah kemajuan komputasi. Anda memerlukan komputer besar dengan memori besar untuk dapat menjalankan model dan memproses banyak data pengamatan. Ketersediaan kekuatan komputer yang berkembang pesat di seluruh belahan dunia tentu telah membantu penelitian ilmu atmosfer.

    Terakhir, faktor keempat yang tidak terlalu jelas bagi kebanyakan orang, adalah kemampuan untuk memvisualisasikan data menggunakan grafik yang sangat canggih. Untuk dapat memahami fenomena dan menganalisis interaksi antara komponen yang berbeda dari fenomena yang sama, Anda memerlukan gambaran yang benar-benar bagus.

  • Bagaimana para ilmuwan iklim dapat secara efektif mengomunikasikan urgensi perubahan iklim kepada para pembuat keputusan dan publik?
  • Kita dapat menghubungkan beberapa fenomena yang terjadi di dunia nyata dengan apa yang kita prediksi dengan menggunakan model. Misalnya, ada beberapa badai yang merusak di Amerika Serikat pada bulan Desember tahun lalu—yang sangat tidak biasa untuk waktu itu dalam setahun. Meskipun kita tidak dapat melacak masing-masing tornado ke pemanasan global, kita pasti dapat membuat pernyataan bahwa pemanasan global telah menyediakan lingkungan yang kondusif untuk badai yang mengganggu.

    Ketika kami berkomunikasi dengan pembuat kebijakan, kami berbicara tentang kemungkinan konsekuensi dari peristiwa cuaca ekstrem untuk menekankan bahwa perubahan iklim bukan lagi studi akademis tetapi memiliki implikasi bagi kehidupan dan mata pencaharian masyarakat.

    Dalam hal berkomunikasi dengan publik, saya pikir pendidikan sangat penting. Kita harus mendidik dengan banyak cara, baik melalui sekolah atau melalui kuliah umum dan percakapan. Mudah-mudahan, seseorang akan belajar sesuatu dari ini dan menyadari bahwa pemanasan global adalah masalah yang sangat mendesak yang mempengaruhi kehidupan kita sehari-hari.

  • Bagaimana Anda melihat penelitian iklim berubah selama dekade berikutnya?
  • Saya pikir dengan meningkatnya daya komputer, kita harus dapat lebih memahami fenomena alam pada skala spasial. Misalnya, kita akan dapat melihat bagian-bagian yang berbeda dari badai dan struktur badai dengan lebih jelas.

    Kami juga bekerja untuk membuat prediksi tentang perubahan iklim yang lebih spesifik untuk wilayah geografis. Misalnya, kita akan dapat membedakan perubahan iklim di Singapura dari perubahan iklim yang diamati di Hong Kong.

    Selain itu, kami juga mengembangkan metode untuk membandingkan model yang berbeda. Ini akan memberi kita gambaran tentang kisaran ketidakpastian yang dapat kita harapkan dari model yang berbeda. Semakin banyak model yang setuju satu sama lain, semakin banyak kepercayaan yang kami miliki di dalamnya.

  • Apakah Anda memiliki saran untuk calon peneliti iklim di Asia dan luar negeri?
  • Ilmu iklim adalah salah satu topik yang paling menarik untuk dipelajari akhir-akhir ini dan saya mendorong kaum muda, terutama di Asia, untuk benar-benar terjun ke lapangan. Ini sama menariknya dengan bidang yang pernah saya lihat. Saya pikir ini sepadan dengan investasi energi dan bakat orang.

    Saya tidak pernah berharap untuk melihat Hadiah Nobel diberikan untuk studi iklim dalam hidup saya, tetapi satu diberikan pada tahun 2021 dan saya pikir itu harus menginspirasi banyak siswa.

    Pada tahun 1960-an, saya memilih untuk menekuni fisika karena pertama kali orang China dianugerahi Hadiah Nobel, itu untuk fisika. Seperti saya, saya berharap banyak anak muda akan terinspirasi oleh Hadiah Nobel baru-baru ini dan memilih untuk belajar ilmu iklim.

    Artikel ini berasal dari serial bulanan berjudul Asia’s Scientific Trailblazers. Klik di sini untuk membaca artikel lain dalam seri ini.

    Hak Cipta: Majalah Asian Scientist; Ilustrasi: Oikeat Lam / Majalah Asian Scientist.
    Penafian: Artikel ini tidak mencerminkan pandangan AsianScientist atau stafnya.